Importanța și utilizările uleiurilor volatile obținute din plantele aromatice și medicinale

Plantele aromatice sunt acele plante care acumulează în diferitele lor organe (frunze/lăstari, flori/inflorescențe, semințe/fructe sau chiar partea subterană), pe lângă alți compuși, uleiuri volatile. Uleiurile volatile, numite și uleiuri esențiale sau eterice, sunt produse în protoplasma celulară a plantelor ca metaboliţi secundari. Ele reprezintă amestecuri de zeci sau chiar sute de substanţe organice (aldehide, cetone, alcooli, esteri etc.) cunoscute sub denumirea de terpene şi terpenoide.

Uleiurile volatile constituie pentru plantele respective un mijloc de apărare. Aceste substanțe sunt repelente pentru majoritatea erbivorelor, insectelor fitofage sau chiar pentru unele microorganisme.

În viața omului aceste substanțe pot avea diverse utilizări:
– în alimentație, la aromatizarea unor mâncăruri, salate, oțeturi sau uleiuri balsamice, ciocolată, înghețată etc.
– în medicină (Aromaterapia). Uleiurile volatile au o bună capacitate antimicrobiană – „antibiotice naturale” – şi întăresc rezistența organismului. Unele uleiuri volatile sunt şi antivirale şi antifugice excepţionale. Acestea dau rezultate foarte bune împotriva laringitei, faringitei, amigdalitei, esofagitei, bronşitei ș.a. Dar, trebuie folosite doar acele produse avizate pentru consum intern, așa numitele uleiuri terapeutice (din clasa A) care au fost obținute prin hidrodistilare din culturi ecologice. Exemplu de combinaţie foarte eficientă de ulei volatil este amestecul de ulei de cimbru (Thymus vulgaris), lavandă (Lavandula angustifolia, L. officinalis), busuioc (Ocimum basilicum) şi mentă (Mentha piperita). Sunt cercetări încurajatoare și de folosire a uleiurilor volatile în tratarea cancerului.
– în cosmetică, la producerea bio a pastelor de dinți (menta, salvia), creme de piele, săpunuri, șampoane ș.a.
– în protecția ecologică a plantelor, ca bioinsecticid, de exemplu: uleiurile din lavandă, busuioc, gălbenele (Calendula officinalis), cătușnică (Nepeta cataria), mentă, rosmarin (Rosmarinus officinalis).

Nu toate uleiurile volatile din piață sunt naturale. Foarte multe din acestea sunt produse chimice, sintetice, mult mai puțin valoroase.